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L'histoire peut également nous apprendre les causes de la pandémie COVID-19 et ses conséquences possibles

"La Peste" réalisée par C. Audran d'après P. Mignard. Bibliothèque du Congrès/Corbis/VCG via Getty Images En 1377, le sava...

"La Peste" réalisée par C. Audran d'après P. Mignard. Bibliothèque du Congrès/Corbis/VCG via Getty Images
En 1377, le savant nord africain* et homme d'État à la retraite Ibn Khaldoun a publié sa célèbre Muqaddima sur l'étude de l'histoire du monde. Ses objectifs n'étaient pas modestes. La vaste étude d'Ibn Khaldoun et ses voyages encore plus importants l'avaient amené à conclure qu'il existait des lois universelles de la dynamique sociale, et il avait l'intention d'utiliser son livre pour exposer une théorie globale de la civilisation humaine.

La contribution la plus originale de sa Muqaddima est le concept d'asabiyyah, ou solidarité de groupe. Pour Ibn Khaldoun, le modèle de base de l'histoire humaine était le cycle dynastique, l'essor et le déclin des civilisations, et l'asabiyyah - le sens de l'objectif commun et de la cohésion sociale - était la source du pouvoir qui permettait l'action collective pendant la phase de croissance d'une dynastie ou d'une civilisation. Pourtant, à leur tour, le succès et la prospérité ont contribué à saper le sens de la solidarité qui avait permis à un groupe de s'élever au pouvoir. Ainsi, les civilisations se corrompaient inévitablement et de l'intérieur.


Ibn Khaldoun a développé une théorie pionnière du changement historique, combinant les domaines social et politique avec les dynamiques économiques et démographiques - et remarquablement, l'historien nord africain a prévu comment les maladies infectieuses pourraient y être intégrées. Il avait vécu la peste noire, qui était à certains égards la pire catastrophe biologique de l'histoire de l'humanité. Pour Ibn Khaldoun, la pestilence était une composante intégrale de l'effondrement de la civilisation. Mais les épidémies n'étaient pas des actes aléatoires de Dieu ou de la nature. C'était un phénomène susceptible d'une explication rationnelle. Une épidémie peut être le résultat de la croissance démographique elle-même. Une civilisation vigoureuse avec un bon gouvernement faciliterait l'augmentation de la population, mais paradoxalement, l'essor démographique déclencherait des maladies épidémiques mortelles et la désintégration sociale.


La pandémie de COVID-19 n'est pas la peste noire, et Ibn Khaldoun n'est certainement pas un épidémiologiste. Mais comme la chute du mur de Berlin ou l'effondrement des tours jumelles le 11 septembre, il existe un sentiment collectif indéniable que nous vivons quelque chose d'historique, et dans des moments comme celui-ci, nous nous tournons inévitablement vers le passé à la recherche de schémas. Il n'y a pas que la science médicale et les modèles économiques qui offrent des réponses pour ce moment. L'histoire peut également nous apprendre les causes de la pandémie COVID-19 et ses conséquences possibles.



Un brasier en feu remplit la rue de fumée tandis qu'un sonneur de cloche appelle les gens à sortir leurs morts pendant la Grande Peste de 1664-1666 à Londres. Derrière lui, deux hommes chargent un cadavre sur un chariot en attente. Hulton Archive/Getty Images

Tout au long de l'histoire, les événements épidémiques ont toujours été des conjonctures de hasard et de structure. Ce sont des événements fortuits parce que, par exemple, ils surviennent lorsque des micro-organismes pathogènes - virus, bactéries, protozoaires - passent d'une espèce à l'autre, lorsque des mutations génétiques aléatoires renforcent aveuglément la transmission ou la virulence d'un germe, ou lorsque des interactions fortuites entre des groupes humains s'alignent pour faciliter la propagation rapide d'une maladie infectieuse. Par conséquent, les épidémies sont souvent apparues aux observateurs humains comme des événements aléatoires venus de nulle part, des actes littéraux ou proverbiaux de Dieu. Ces chocs biologiques ont été une force de perturbation persistante dans l'histoire de l'humanité - détruisant des empires, renversant des économies, décimant des populations entières. En particulier lorsqu'ils déclenchent ou coïncident avec d'autres crises - crises climatiques, crises de légitimité, crises monétaires et conflits armés -, ils marquent des moments de transformation ou de réorientation dans le flux de l'histoire.

Cependant, lorsqu'on les considère sur des périodes plus longues, les événements épidémiques ont des rimes et des raisons. D'une certaine manière, chaque âge est atteint des maladies infectieuses qu'il mérite - écologiquement, et non moralement. Le réservoir de maladies humaines est un produit de l'écologie et de l'évolution. Il existe quelque 300 à 400 espèces majeures identifiées d'agents pathogènes humains. Comparés aux chimpanzés, notre plus proche parent survivant, les germes de l'humanité sont nombreux, méchants et exceptionnellement concentrés sur notre exploitation. Le bassin distinct de maladies humaines est le résultat de notre histoire distincte - des manières particulières dont nous, en tant qu'espèce, avons remodelé les conditions écologiques sur Terre et nous sommes devenus une cible exceptionnellement attrayante en tant qu'hôte de parasites microbiens.


Cette vision écologique des maladies infectieuses a été articulée et popularisée il y a une génération par le grand historien mondial William McNeill. Nous avons beaucoup appris entre-temps sur les origines évolutives des maladies humaines, mais le cadre est toujours solide. Par exemple, si les humains souffrent autant de maladies gastro-intestinales, c'est parce que, il y a environ 12 000 ans, nous avons commencé à vivre dans des agglomérations permanentes et nous étions donc entourés de nos propres déchets, sans parler des déchets de nos animaux, qui sont pleins d'agents pathogènes transmis par la voie fécale-orale. Si les humains souffrent autant de maladies respiratoires, c'est parce que nous disposons d'une population massive et d'une forte densité pour supporter les agents pathogènes dont la stratégie est de passer de poumon en poumon. D'abord dans l'Ancien Monde, puis dans le Nouveau, la mondialisation précoce a mis en contact différentes populations humaines - et leurs germes - avec des résultats souvent explosifs.



Un médecin de la peste en tenue de protection, vers 1656. Le masque à bec contenait des épices censées purifier l'air, et la baguette était utilisée pour éviter de toucher les patients. Gravure de Paul Furst d'après J Colombina/Hulton Archive/Getty Images

Tout au long de l'histoire, les pestes et les pandémies ont été une source considérable d'instabilité dans les affaires humaines. Au milieu de la pandémie de COVID-19, il est utile de se rappeler l'ampleur de certaines maladies antérieures et la résilience des sociétés humaines face à une catastrophe biologique. La peste noire était une pandémie de peste bubonique, une maladie horrible causée par la bactérie Yersinia pestis. La peste bubonique est en réalité une maladie de rongeurs transmise par les puces, implantée de façon permanente parmi les colonies de rongeurs en Asie centrale. Tout au long de l'histoire, elle s'est déversée à plusieurs reprises de ses réservoirs pour provoquer des pandémies humaines massives qui sont en fait l'effet secondaire de pandémies panzootiques animales tout aussi massives, dans ce cas-ci principalement des rats. La pandémie du 14e siècle a balayé le Proche-Orient, de grandes parties de l'Afrique et toute l'Europe. La peste noire a emporté environ la moitié de la population de continents entiers. Puis, elle est réapparue plus sporadiquement une ou deux fois par génération pendant des siècles. La peste bubonique est une aberration, mais d'autres maladies comme la variole, la rougeole, la grippe, la fièvre jaune et le paludisme ont été responsables d'une dévastation extraordinaire. COVID-19 fait pâle figure face à ces monstres de l'histoire.

Les pandémies prémodernes étaient dévastatrices car les sociétés prémodernes étaient particulièrement vulnérables aux crises de mortalité et à leurs effets démographiques. Les sociétés préindustrielles étaient uniformément pauvres ; les êtres humains vivant près du niveau de subsistance sont plus susceptibles de contracter des maladies infectieuses. De plus, en l'absence de théorie sur les germes, ces sociétés avaient peu de réponses ou de traitements médicalement utiles pour les maladies infectieuses. Alors que les interventions non pharmaceutiques telles que la santé publique rudimentaire ont leurs racines dans le Moyen Âge et que la quarantaine s'est progressivement développée en réponse à la peste, même les sociétés à la pointe du développement économique avant le 18e siècle étaient presque totalement incapables de limiter les effets des maladies épidémiques. Mais ils ont pu rebondir après des crises de mortalité, imprévisibles mais inévitables. L'Empire romain a connu une grave pandémie sous le règne de Marc-Aurèle, à la fin des années 160 de notre ère ; peut-être (mais pas certainement) le début du virus de la variole, ce n'était pas le glas de l'empire. Ou encore les récidives de la peste bubonique au XVIIe siècle. La peste est restée une réalité vicieuse dans ce que l'on a appelé une époque de "crise mondiale", une période qui a été à bien des égards le creuset de la modernité. Certaines sociétés, comme l'Italie, ont été frappées par la peste et ont perdu définitivement leur position de leader ; d'autres, comme l'Angleterre, bien que durement frappée (20 % des Londoniens sont morts d'une grave épidémie de peste en 1625), ont réussi à se stabiliser et à rester économiquement dynamiques.



Gravure sur bois d'une salle de l'hôpital de Hampstead contre la variole, construite pour répondre aux besoins de l'épidémie de 1870-1871. Cette gravure montre une salle Nightingale avec des fenêtres ouvertes pour la ventilation. The Illustrated London News/Universal History Archive/Getty Images
La lutte contre les maladies infectieuses est une caractéristique de la modernisation. La connaissance, la technologie et la politique ont mis l'humanité à l'abri des pires ravages de la mortalité épidémique qui ont fait partie intégrante de notre histoire. Tout d'abord, à partir du 18ème siècle, les événements les plus extrêmes en matière de mortalité ont été mis en veilleuse. La science agricole et la politique publique ont réduit l'incidence et la gravité de la famine ; le vaccin a étouffé le pire de la variole ; la quarantaine a empêché la propagation sans entrave de la contagion. Même à une époque où la plupart des gens mouraient encore de maladies infectieuses, les sociétés modernes ont atténué la force des événements à mortalité extrême. Il est probable qu'aucune société pleinement moderne n'a jamais connu d'événement de mortalité aberrante de type Black-Swan comme la peste noire. Bien sûr, cela ne garantit pas qu'un tel événement ne se reproduira jamais ; quelques centaines d'années ne constituent pas un échantillon fiable. Mais le schéma suggère que nous disposons d'un mélange d'outils pharmaceutiques et non pharmaceutiques pour empêcher que les cas de mortalité incontrôlée ne s'aggravent complètement.

Ensuite, à partir de la fin du 19ème siècle, les maladies infectieuses ont commencé à céder la place aux troubles cardiovasculaires et aux cancers comme principales causes de décès. En 1900, la plupart des décès aux États-Unis étaient encore dus à des maladies infectieuses, mais la situation a changé avec une rapidité étonnante. Les raisons en sont multiples. Une meilleure nutrition, une amélioration de l'hygiène et de l'assainissement, ainsi qu'un ensemble de vaccins et d'antibiotiques constituent l'arsenal moderne des armes humaines contre les microbes infectieux. Être une personne moderne dans le monde développé, c'est passer la plupart des jours sans craindre de mourir d'une infection (même s'il convient de se rappeler que la diarrhée, le paludisme, la tuberculose et d'autres infections hantent encore les sociétés sous-développées, à notre péril collectif). Les pestes et les varioles sont bien loin de l'esprit - jusqu'à ce qu'elles ne le soient plus, bien sûr.


Même dans les sociétés très développées, il serait plus exact de dire que les maladies infectieuses ont été contrôlées mais pas vaincues. Elles constituent une menace qui ne pourra jamais être éteinte. Nous pourrions encadrer l'histoire récente des maladies infectieuses par référence à un terme qui est de plus en plus utilisé pour décrire la planète à l'époque de la domination humaine, l'Anthropocène. L'Anthropocène a été facilité et défini par les efforts de l'humanité pour désinfecter la planète afin de la rendre confortablement habitable pour les humains. Nous vivons dans des environnements hautement artificiels qui sont, plus que nous ne le pensons habituellement, construits précisément pour tenir nos germes à distance. Nos environnements bâtis, notre gestion de la nourriture, de l'eau et des déchets, nos habitudes physiques et nos régimes chimiques sont tous anti-pathogènes. Ce schéma crée d'intenses pressions compensatoires. La population mondiale atteint les 8 milliards d'individus. Nous empiétons plus que jamais sur les habitats naturels et les animaux sauvages qui sont le réservoir d'une source potentielle de nouvelles maladies. Nous sommes plus que jamais interconnectés. L'interface entre notre espèce et nos éventuels parasites est plus large qu'à aucun moment dans le passé humain. Les microbes n'ont jamais été autant incités à exploiter les humains, et pourtant nos outils pour les combattre sont plus puissants que jamais. Nous vivons au milieu de cette situation d'incertitude et d'instabilité.


Paradoxalement, l'émergence des maladies infectieuses s'est accélérée au cours de l'Anthropocène. La plupart de ces maladies infectieuses émergentes constituent des menaces éphémères ou sont rapidement maîtrisées. Mais même avec une santé publique et une biomédecine avancées, il y a des failles dans notre armure qui nous rendent vulnérables à des perturbations plus importantes. Le VIH est un rétrovirus diaboliquement patient qui a émergé et s'est répandu dans le monde entier avec un effet dévastateur. La grippe (ou influenza) est un métamorphe malfaisant dont les réservoirs aviaires et le génome segmenté la rendent dangereusement difficile à combattre. Et finalement, il était prévisible que la famille des coronavirus constituait l'un des dangers les plus évidents pour la santé humaine. Les experts dans le domaine des maladies infectieuses le savent depuis plus d'une décennie, mais il a bien sûr fallu la détresse actuelle pour que leurs prophéties attirent l'attention qu'elles méritent. Le nouveau virus possède les propriétés adéquates pour exploiter nos vulnérabilités. C'est un virus respiratoire à longue période d'incubation, à transmission insidieuse et à portage asymptomatique. Il est très contagieux. Nous n'avions pas de vaccin prêt. C'est la pandémie que nous méritons - non pas moralement mais écologiquement.



Une gravure sur bois représente une foule attaquant l'hôpital de quarantaine à New York en 1858 parce qu'ils croyaient que son utilisation était responsable des nombreuses épidémies de fièvre jaune. Harper's Weekly/Hulton Archive/Getty Images

Et maintenant, nous en subissons les conséquences, dont la plupart sont encore inconnues. En tant qu'historien des épidémies, ce qui me frappe le plus dans les médias, ce ne sont pas les parallèles avec le passé, mais les différences. Franchement, la virulence de l'agent pathogène pourrait être bien pire, et peut-être que la prochaine - et il y en aura une autre - sera pire. Mais il est déjà clair que cette maladie, qui entraînera une mortalité relative bien inférieure à celle des grandes pandémies de l'histoire, va avoir des répercussions majeures. L'impact social, économique et peut-être géopolitique de COVID-19 va éclipser la pandémie de grippe de 1918, beaucoup plus meurtrière. Cette nouvelle maladie frappe au cœur de notre ordre mondial interdépendant. Elle est en train d'innover : C'est la première pandémie mondiale de l'ère des médias sociaux, notre époque de polarisation culturelle et politique, et par conséquent, elle a sa propre esthétique, sa propre sensation. Il s'agit d'un nouveau défi économique à bien des égards. Nos marchés du travail hyperefficaces, si dépendants des emplois gigantesques, nos chaînes d'approvisionnement longues, complexes et justes à temps, notre économie à fort effet de levier et notre dépendance extrême à l'égard des consommateurs, des entreprises et de la dette souveraine - aucun de ces systèmes n'a été confronté à une perturbation comme la pandémie de COVID-19.

Parfois, les pandémies ne font qu'accélérer l'histoire ou révéler où nous allions déjà, alors que parfois elles modifient fondamentalement la trajectoire des sociétés humaines. Au troisième siècle, l'Empire romain a connu une peste connue sous le nom de peste de Cyprien. Elle s'inscrivait dans une crise constitutionnelle et monétaire multiforme qui a profondément modifié l'État romain et a considérablement affaibli la position géopolitique des Romains vis-à-vis des Perses et des peuples germaniques. Mais dans un sens, ces changements étaient visibles avant la peste, qui les a accélérés. En revanche, la peste noire a été un coup de dés de l'histoire ; ce grand événement de mortalité a bouleversé l'ordre géopolitique d'une manière qu'il aurait été difficile d'imaginer autrement.


Nous aurons besoin de temps et de perspective pour comprendre comment cette pandémie va modifier notre monde. (Les historiens, bien sûr, préfèrent la distance et la perspective). Mais le sentiment que nous voyons certaines coutures de notre tissu social se désagréger n'est pas faux, et notre passé nous rappelle que les chocs biologiques coïncident souvent avec des moments de transformation et de changement - et parfois même de progrès. 


Par Kyle Harper

Lire l'article original en anglais sur Foreign Policy
*Ibn Khaldoun est décrit dans l'article de Foreign Policy comme un savant arabe. Nous avons préféré utiliser le mot de nord africain dans la traduction, étant donné la controverse sur ses origines. Il y a ceux qui le considèrent berbere également.