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8 mai 2020

Histoire. Epidémie et maladies lors de la guerre du Rif

Sans titre (pendant la guerre du Rif). Bibliothèque de l'AECID, héritage d'Ignacio Alcaraz

Histoire. Comment l'épidémie de typhus a frappé très durement le Rif et fait des ravages parmi la population civile qui a été pour la plupart mobilisée pour la guerre, mais également parmi les prisonniers européens, nord africains et sénégalais aux mains des Rifains, les réfugiés, les déserteurs et les prisonniers évadés, et même les voyageurs étrangers bénéficiant d'un traitement privilégié.

Dans la première partie de cet article, nous avons examiné comment une épidémie de choléra a explosé lors des expéditions militaires espagnoles et françaises au Maroc en 1859-60, ajoutant aux affrontements armés une autre cause de souffrance et de mort. Dans le cas français, l'intensité de la "peste bleue" éclipserait en fait les risques et les dégâts des opérations militaires elles-mêmes, qui se sont terminées pratiquement sans armes. Six décennies après les batailles de Tétouan et de Wad-Ras et l'incursion à Beni Snassen, l'Espagne et la France seront à nouveau impliquées dans une guerre au Maroc. Le dénommé "désastre d'Anoual" de juillet 1921, au cours duquel quelque 10 000 soldats espagnols ont perdu la vie dans la région de Melilla, a déclenché la guerre du Rif, qui devait durer jusqu'en 1927. Ce qui a commencé comme un soulèvement mal structuré contre l'avancée de l'armée espagnole au cœur de la région montagneuse du Rif, est devenu une guerre moderne quelques années plus tard, dans laquelle non seulement l'Espagne mais aussi la France ont déployé plusieurs centaines de milliers d'hommes soutenus par l'artillerie et une aviation qui a utilisé des projectiles explosifs, incendiaires et chimiques. Dans l'intérieur du Rif, une population civile d'un demi-million de personnes, pour la plupart mobilisées pour la guerre, a dû subir à la fois les bombardements et les conséquences du blocus terrestre et maritime décrété par les Français et les Espagnols depuis la mi-1925, qui a entraîné une nette dégradation de leurs conditions de vie.

Dans ces circonstances, le typhus est apparu sous la forme d'épidémies successives de gravité inégale. Les ravages de la maladie pendant la Première Guerre mondiale étaient encore frais dans la mémoire. Bien que Charles Nicolle ait découvert le rôle du pou comme vecteur en 1909 et Henrique da Rocha Lima, la bactérie responsable en 1916, le vaccin et le traitement antibiotique ne seront pas disponibles avant les années 1940. Ainsi, dans un contexte de mobilisation d'un nombre sans précédent de soldats, la faim, la saleté corporelle, la surpopulation et la fatigue ont provoqué 30 millions de cas et 3 millions de décès sur le front de l'Est. Dans le cas du Maroc, la maladie était séculairement endémique, mais il y avait déjà un foyer épidémique notable coïncidant avec les premières opérations d'occupation militaire du pays par la France en 1911-14 et une autre plus récente en 1920-21. Il y a eu quelques cas au début de la guerre du Rif, mais ce n'est que lorsque le conflit a pris les caractéristiques d'une guerre "conventionnelle" que des flambées ont commencé à se produire, s'étendant aux régions d'Oujda et de Tétouan en 1924. Ces épidémies hors du Rif, ainsi que les informations transmises par les quelques voyageurs entrant dans la région et par les réfugiés, les déserteurs et les prisonniers évadés, ont constitué la principale source sur les origines, l'intensité et l'évolution de l'épidémie.

L'abondance des poux due aux déficiences de l'hygiène corporelle et vestimentaire et à la détérioration des conditions de vie dans les maisons, les bâtiments et autres espaces a été un facteur fondamental dans l'émergence de l'épidémie. Au plus fort de l'offensive des fusils contre le Maroc français en mai 1925, l'inspecteur médical militaire Joseph Toubert avertit ses supérieurs que "le danger le plus effrayant" à attendre de la future contre-offensive est une épidémie de typhus.  Cette maladie va de pair avec la faim et la misère "et l'une ou l'autre seront les conséquences de la guerre pour les populations dissidentes et leurs alliés". Toubert estimait que si la guerre se prolongeait en hiver, les poux, qui n'avaient été "qu'une nuisance pendant la guerre de 1914-18" sur le front occidental, deviendraient au Maroc "un ennemi pire que les Rifains [...] si les mesures les plus énergiques n'étaient pas prises pour les détruire ou du moins pour enrayer leur prolifération". Ces craintes seraient indirectement prouvées par les prisonniers français détenus dans le Rif. Lorsqu'ils ont été libérés en mai 1926, certains d'entre eux ont déclaré qu'ils avaient dû survivre pendant leur longue captivité.


avec des millions de poux. Les hommes les plus propres ne tuaient que 200 ou 300 personnes chaque matin. Les malades, ils en avaient une telle quantité qu'il était possible de les attraper par poignées sur les épaules.


Un autre facteur important était la famine, si répandue que même les voyageurs étrangers bénéficiant d'un traitement privilégié comme le journaliste suédois Hans Langlet ne pouvaient pas l'éviter pendant son bref séjour dans le Rif. Vers la fin de son voyage en janvier 1926, Langlet tombe malade, car "manger du pain azyme, de la graisse, de l'huile et du thé avec du sucre un jour, et rien le lendemain, est difficile à gérer dans l'estomac […] Comme les poux me tenaient éveillé la nuit, je me suis vite retrouvé si faible que je ne pouvais même pas me lever". De multiples causes liées à la guerre ont provoqué une telle pénurie de denrées alimentaires que même certaines aussi basiques que le sel ont pratiquement disparu des marchés. Ainsi, durant l'été 1925, le manque d'hommes pour récolter les céréales a obligé à le faire quotidiennement en fonction des besoins des combattants, sans tenir compte de ceux de la population civile. D'autre part, les avions espagnols et français ont bombardé les champs pour les brûler, ainsi que les marchés où les hommes et les femmes allaient acheter de la nourriture à des prix toujours plus élevés. Le blocus naval sur la côte méditerranéenne et le blocus terrestre aux frontières avec le Maroc français et l'Algérie et dans la zone internationale de Tanger ont coupé les principales voies d'approvisionnement et de contrebande des Rifains.

Plusieurs centaines de prisonniers espagnols détenus dans le Rif jusqu'en mai 1926 confirment indirectement le côté désespéré de la situation, qu'ils subissent dans leur propre chair, bien qu'à leur avis "les prisonniers, souffrant de la faim, dépensent moins que le peuple du Rif". Les officiers ont nommé l'un des lieux où ils étaient emprisonnés "la kabyla de la faim". L'existence d'un nombre considérable de prisonniers européens, maghrébins et sénégalais aux mains des Rifains a été un autre facteur de déclenchement de l'épidémie. Dans le réseau de camps d'internement mis en place au cœur du Rif, le typhus a fait des ravages parmi les hommes sous-alimentés, qui étaient contraints de travailler dur et de se déplacer sans cesse et étaient entassés dans de petits logements insalubres. Pierre Parent, président de l'association des mutilés français de la première guerre mondiale au Maroc, qui a pu visiter ces camps en mars-mai 1926, a constaté que les Rifains les considéraient comme le foyer de l'épidémie qui frappait alors très durement le Rif. Par conséquent, ils confinaient souvent les prisonniers dans des lieux isolés et gardés, sans se soucier du fait que les personnes en bonne santé étaient mélangées à celles déjà atteintes par la maladie, ce qui contribuait à leur taux de mortalité élevé.

D'autres qui ont confirmé l'intenabilité de la situation provoquée par la guerre dans le Rif, aggravée par le typhus, sont les quelques milliers de réfugiés qui ont risqué leur vie pour entrer dans la ville internationale de Tanger au cours de l'automne 1925. Le Dr Henry Mentha, délégué du Comité international de la Croix-Rouge qui a visité la ville fin novembre, a noté que les réfugiés, en plus d'avoir pour seule nourriture le pain et la farine distribués par diverses associations, avaient l'air "assez sales, infestés de poux". Ils se laveraient s'ils le pouvaient, mais ils disent qu'ils n'ont pas de savon". Pour prévenir une épidémie de typhus dans la ville, des installations de désinfection et d'épouillage ont été mises en place dans la périphérie. Le nombre de réfugiés passera de 4 000 à 6 000 l'année suivante. Selon le journal français Le Petit Journal, l'ABC espagnol et le Boston Globe américain, ceux qui sont arrivés à Tanger en avril 1926 ont rapporté qu'"une grave épidémie de typhus exanthématique régnait parmi les tribus du Rif".  Cette situation semble avoir été la plus grave de toute la guerre, dont la mortalité élevée a conduit la population à la considérer comme "un châtiment d'Allah contre Abdelkrim [le chef des insurgés]". Bien que les autorités espagnoles et françaises aient déclaré que des mesures seraient prises pour empêcher son extension à leurs territoires respectifs, déjà au début du mois d'avril, la maladie a éclaté parmi les prisonniers rifains de la prison de Bab Dekaken à Fès. Un mois plus tard, une nouvelle épidémie s'est propagée des quartiers pauvres de la ville vers les privilégiés, s'attaquant même à un fils du grand vizir du sultan. En janvier 1927, une nouvelle épidémie éclate dans la même prison, dont les effets durent plusieurs mois, alors qu'à Tétouan, on dénombre également 150 cas de typhus dans la même période.

Enfin, un dernier facteur ayant contribué à l'épidémie de typhoïde a été l'évolution des stratégies de lutte elles-mêmes. En ce qui concerne les soldats, par exemple, le front dans la région de Melilla s'est stabilisé dans une guerre de tranchées depuis le milieu de 1923 et quelque chose de similaire s'est produit sur le front français pendant l'hiver 1925. Les Rifains, ayant peu d'artillerie et pas d'aviation, ne pouvaient pas contrer les lourds bombardements contre leurs lignes, alors ils ont essayé de se protéger sous terre en construisant une sorte de tranchées souterraines. Le journaliste américain Larry Rue, du Chicago Tribune, qui a rendu visite à l'un d'entre eux sur le front de Melilla, l'a décrit comme suit:

Après avoir grimpé de mille pieds [sur le flanc d'une montagne], nous avons atteint un énorme abri anti-bombes souterrain, capable de protéger plusieurs centaines d'hommes lors d'une attaque aérienne ou d'un bombardement d'artillerie. ... Il y avait beaucoup de Rifains dans cet abri.


Le surpeuplement des combattants dans des espaces aussi réduits, sans lumière ni ventilation, pendant de longues périodes, a favorisé l'apparition du typhus. En fait, l'arrière-garde commence à être touchée à la même époque par des bombardements aériens et d'artillerie, de sorte qu'une grande partie de la population civile rifaine a dû également être hébergée dans des abris souterrains, construits ou recherchés à la hâte dans toute grotte ou accident propice au terrain. Hommes, femmes et enfants étaient entassés dans ces espaces, ce qui facilitait l'apparition et la propagation de la maladie. Pour certains observateurs, la dernière et la plus grave des querelles du printemps 1926, ainsi que la démoralisation populaire provoquée par l'échec des négociations de paix d'Oujda en mai de la même année, ont été les principales raisons de la désintégration finale de la résistance rifainee et de la reddition d'Abdelkrim. Une fois de plus, comme pour l'expédition française de 1859, une épidémie éclipse les combats car elle devient un risque de mort plus important que cette dernière. Cette fois, cependant, ce ne sont pas les Marocains qui en ont profité, mais les Européens qui allaient les dominer pendant les trois décennies suivantes.

Par Francisco J. Martínez Antonio
Chercheur principal invité au Centre interdisciplinaire d'histoire, de cultures et de sociétés de l'Université d'Évora. Ses recherches ont porté sur l'histoire des sciences, l'histoire et la politique internationales et les relations internationales. Il a publié de nombreux ouvrages sur le Maroc.

Lire l'article original en español sur le blog Epedemias y Salud Global
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Le blog Epidémies et santé mondiale. Réflexions issues de l'histoire, est une initiative de la Société espagnole d'histoire de la médecine (SEHM). Il est né dans le but d'offrir à partir de l'histoire, des sciences humaines et sociales des réflexions, des ressources et des informations de qualité sur les épidémies, les pandémies, la santé mondiale et sur la situation actuelle entraînée par Covid-19.

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