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26 juil. 2020

Macrino, le berbère devenu empereur de Rome

En or avec le portrait de Macrino/Photo : icollector
La damnatio memoriae est cette coutume romaine qui consiste à condamner la mémoire d'un personnage en éliminant tout ce qui peut s'en souvenir, des portraits aux inscriptions en passant par la proscription de son nom sur les documents.

Elle a été notamment basée sur l'un des empereurs romains les plus éphémères que l'Empire ait eu : Macrino (latin : Marcus Opellius Severus Macrinus Augustus). Successeur de Caracalla et prédécesseur d'Heliogabalo, il a été le premier leader maximum à ne pas être issu de la classe sénatoriale.

Sa chute après un peu plus de deux ans au pouvoir, pendant lesquels il n'a jamais mis les pieds à Rome, a été suivie par la suppression des références à sa personne et à son fils dans les documents officiels, ainsi que par la destruction systématique de ses images sur les statues et les pièces de monnaie, raison pour laquelle il est difficile de trouver aujourd'hui une représentation de lui dans son intégralité.

Marcus Opellius Macrinus est né en 165 après J.C. Il n'était pas d'origine italienne mais berbère, né à Césarée, une ville de la Mauritanie césarienne (ce qui est aujourd'hui Cherchel, un port algérien), et était issu de l'ordo équestre (classe de cavaliers, messieurs), ce qui lui a permis de recevoir une bonne éducation pour se consacrer au droit et faire partie de la bureaucratie de l'État de Septimio Severo. Plus tard, Caracalla le nomma préfet de sa garde prétorienne.

Buste de Macrino/Photo : José Luiz Bernardes Ribeiro dans Wikimedia Commons
Dion Casio raconte qu'un augure a prophétisé qu'il remplacerait l'empereur ; il est impossible de savoir ce qui est vrai et si cela a eu un rapport avec sa décision, mais alors que la nouvelle parvient à Rome, au printemps 217, et craignant que cela ne soit interprété comme un acte de trahison, Macrino a osé aller de l'avant et a organisé un complot contre Caracalla.

Pendant la campagne sans fin contre les Parthes, il ordonna son assassinat et trois jours plus tard, la prédiction se réalisa : le Mauritanien monterait sur le trône soutenu par l'armée et sans que le Sénat ne s'y oppose car, après tout, il en avait assez de feu l'empereur.

Buste de Caracalla/Photo : Marie-Lan Nguyen sur Wikimedia Commons
Adoptant le nom de Severo pour se légitimer dynastiquement, il a ajouté celui d'Antonio à son fils Diadumeniano (qui n'avait que huit ans) pour le lier aussi à la dynastie précédente.

Malgré cela, et malgré la popularité initiale qu'il suscita auprès des troupes, les sénateurs le méprisèrent en raison de son faible taux de natalité et parce qu'il nomma à des postes de responsabilité d'autres personnes sans nom de famille prestigieux.

Mais ce n'est pas quelque chose qui, pour l'instant, inquiète le nouveau César. Ce qui était vraiment urgent, c'était de résoudre les difficultés économiques des caisses de l'État, que son prédécesseur avait laissées vides au prix du financement de ses campagnes militaires et de la rémunération plus que généreuse des soldats.

Pour résoudre ce problème, Macrino profita du fait qu'il était encore à Antioche pour négocier la fin des hostilités avec les Parthes en échange d'une importante compensation à son roi Artabano V. Cela était nécessaire parce que d'autres ennemis se cachaient en Dacie et en Arménie ; mais bien que le nouvel empereur ait fait preuve d'habileté pour les calmer, la paix au prix de l'or exigeait de trouver des fonds quelque part.

À cette fin, il augmenta la pureté et le poids du dinar d'argent et reprit la politique fiscale de Septimus Severus. Mais ce n'était pas suffisant et la seule chose qu'il trouvait vraiment utile était de réduire les salaires de fou que Caracalla avait accordés aux légionnaires.

Évidemment, cela lui a fait perdre son soutien, qui était pourtant le seul qu'il avait réellement devant le Sénat, et des conspirations contre lui ont commencé. Le premier était dirigé par Julia Domna, épouse de Septimio Severo et mère de Caracalla, qui a été repérée et emprisonnée, bien qu'étant gravement malade elle ait choisi de se suicider.

Le relief fut pris par sa soeur, l'énergique Julia Maesa, que l'exil de Macrino à Emesa (sa ville natale, l'actuelle Homs syrienne) n'a fait que l'aider à développer plus confortablement ses projets.

Effets de la damnatio memoriae sur un éventuel buste de Macrino/Photo : Harvard T Museums
Sa famille était liée à la prêtrise du culte d'El-Gabal, la version locale du soleil invaincu, et son fils Basiano, âgé de quatorze ans, fut nommé prêtre ; cela lui donna une aura de respectabilité que sa mère renforça en répandant la légende récurrente selon laquelle son vrai père avait été Caracalla.

Les soldats de la IIIe Legio Gallica, stationnés sur cette terre, furent enthousiasmés par l'histoire malgré son improbabilité (Caracalla aurait eu onze ans à sa naissance) et proclamèrent Basiano empereur, le rebaptisant Marco Aurelio Antonino.

La réaction de Macrino fut d'associer Diadumeniano au trône en tant qu'augustinien et d'envoyer une armée pour réprimer la rébellion. Mais non seulement les troupes envoyées ne parviennent pas à percer les défenses adverses, mais elles furent convaincues que Basiano était vraiment de la lignée des Severos et changèrent de camp.

Buste d'Heliogábalo/Photo : José Luiz Bernardes Ribeiro dans Wikimedia Commons
La contre-attaque l'obligea à fuir Antioche ; bien qu'il ait rasé sa barbe et sa tête pour passer inaperçu, il fut reconnu lors de son passage à Chalcédoine, d'où il avait l'intention de traverser le Bosphore avec l'idée d'atteindre Rome et de demander - peut-être naïvement - l'aide du Sénat.

Il fut finalement capturé, tout comme Diadumeniano tomba aux mains de son adversaire dans la ville parthe de Zeugma, alors qu'il tentait de se mettre sous la protection d'Artabano V; le père et le fils connurent le même sort au cours de l'été 218, étant exécutés et leurs têtes envoyées au nouvel empereur, qui avait pris comme nom complémentaire celui avec lequel il entrerait dans l'histoire, Heliogábalo... et qui aurait la même fin quatre ans plus tard, poursuivant le cycle sanglant de la succession : Si les légions avaient renversé un empereur choisi par les prétoriens, la prochaine fois, ce serait l'inverse.

Par Jorge Alvarez
Lire l'article original en espagnol sur La Brujula Verde

Sources: Historia de Roma (Sergei Ivanovich Kovaliov)/Legiones de Roma. La historia definitiva de todas las legiones imperiales romanas (Stephen Dando-Collins)/Breve historia de Roma (Miguel Ángel Novillo López)/Historia romana (Dion Casio)/ Wikipedia.

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